From Sources to Stories 


farms are fully explained by Brian Donahue in The Great Meadow:  Farmers and the Land 

in Colonial Concord (Yale Agrarian Studies Series) (new Haven, CT:  Yale University 

Press, 2004), Chapters 3, 7, and 8.  For minimum subsistence requirements in colonial New 

England, see Carolyn Merchant, Ecological Revolutions:  Nature, Gender, and Science in 

New England (Chapel Hill, nC:  University of north Carolina press, 1989), Chapter 5: 

“Farm Ecology: Subsistence versus Market.”  in general, a minimum 

sustainable freehold 

farm in Massachusetts required about sixty acres.  The keyword here is sustainable; a 

farmer could get by on much less land if he were willing to exhaust the soil.  But yeoman 

farmers needed fertile land to pass down to their sons.  To keep their land productive for 

the long term, they followed a carefully balanced ecological plan.  The average family 

needed about two acres for the homestead—house, barn, outbuildings, and vegetable gar-

den—and another two acres for the orchard that would provide the essential two barrels per 

person of cider.  in addition, the average family burned about twenty cords of wood—or 

one acre’s worth of hardwood—a year; since it took that acre twenty years to regrow, the 

farmer needed about twenty acres of woodlot to have a continuous fuel supply.  For the 

staff of life—the corn, oats, barley, and rye that would make their bread—not to mention 

the flax that would be spun in linen for their clothing, they needed approximately six acres 

of tillage.  But that tillage needed to be fertilized to be kept productive, and it generally 

required the manure of five to six cows (along with a few sheep) to fertilize six acres of 

tillage.  The cows, however, had to eat; to graze six cows required about fifteen acres of 

pasture.  Cows could not graze during the winter months; to winter six cows required 

the mown hay from about fifteen acres of meadow.  Meadow was frequently the natural 

grasslands that lay near streams, rivers, and swamps.  Each spring when the waters rose 

and flooded the low-lying meadowland, the nutrient rich sediment left behind renewed the 

soil.  In short, the floods fed the meadow, the meadow and the pasture fed the cows, the 

cows fed the tillage, the tillage fed the people, and the land remained ecologically healthy 

and fertile for generations.

17. To confirm this finding, we consulted the will of one of Parker’s townsmen.  In 

1783, Deacon Joseph Loring specified what should be provided annually for his widow’s 

diet and household consumption.  With these measures as a guide, we determined that 

Parker’s land and livestock were sufficient to provide essential support.  A study of probate 

data on widow’s portion for the period 1620 to 1840 indicates that eighteenth-century new 

Englanders saw their diet improve in quantity and variety, and they gained better control 

over seasonal scarcity.  Sarah F. McMahon, “a Comfortable Subsistence:  The Changing 

Composition of Diet in Rural new England, 1620-1840,” 

William and Mary Quarterly 

42, no. 1 (January 1985): 26-65.

18. To this approximation, one would also add an estimate of acres for the orchard 

and house lot.

19. Detailed data on Lexington population, land use, and debt can be found in an 

unpublished paper by Mary Fuhrer, “The Battle for Freehold Farms:  Lexington, Mas-

sachusetts, 1700-1800:  a Quantitative Study,” University of new Hampshire, 2006.

20. on interpreting farm account books, see Winifred B. Rothenberg, “Farm account 

Books: problems and possibilities,” 

Agricultural History 58, no. 2 (april 1984): 106-112.  

These webs of rural interdependence are well-documented in the long-standing debate on 

rural new England’s transition from pre-capitalist to capitalist farm behavior.  See James 

Henretta, “Families and Farms:  Mentalite in preindustrial america,” William and Mary 

Quarterly 35, no. 1 (1978): 3-32; Bettye Pruit, “Self-Sufficiency and the Agricultural 

Economy of Eighteenth-Century Massachusetts,” William and Mary Quarterly 41, no. 

3 (1984): 333-64; Steven Hahn and Jonathan prude, eds., 

The Countryside in the Age of 

Capitalist Formation (Chapel Hill, nC:  University of north Carolina press, 1985); Win-